¿Qué son los contratos inteligentes y cómo funcionan? (2021)

Los contratos inteligentes son fragmentos de código informático que ejecutan un conjunto de instrucciones. Las apps son aplicaciones descentralizadas que agrupan los contratos inteligentes en paquetes con los que se puede interactuar.

En pocas palabras…

  • Los contratos inteligentes son contratos expresados como una pieza de código que están diseñados para ejecutar un conjunto de instrucciones.
  • El término «contrato inteligente» se acuñó en la década de 1990, en un documento académico creado por Nick Szabo.
  • Las Dapps, o aplicaciones descentralizadas, son esencialmente una serie de contratos inteligentes vinculados.

Todos conocemos las aplicaciones y las tiendas de aplicaciones. Buscas, descargas la aplicación que quieres y te vas.

Detrás de las bonitas interfaces UX y UI, estas aplicaciones ejecutan un conjunto específico de instrucciones presentadas por su creador. Puede ser un juego, un calendario o una forma de adquirir bienes y servicios.

Los contratos inteligentes cumplen una función muy similar.
Un contrato inteligente es un contrato – expresado como una pieza de código – diseñado para ejecutar un conjunto de instrucciones.

La única diferencia es que con los contratos inteligentes no hay intermediarios. Ninguna persona o empresa tiene su información ni la verifica. La cadena de bloques verifica y mantiene un registro para usted.

Vitalik Buterin y la comunidad de Ethereum creen que este es el futuro de la cadena de bloques. Si el Bitcoin es el oro del mundo empresarial, los contratos inteligentes son el aceite con el que funciona el mundo empresarial.

¿Cómo funciona un contrato inteligente?

Así que quieres comprar un coche online sin un contrato inteligente. Para ello, necesitas:

  • 📇 Un sitio de listados con información sobre todos los coches que te gustaría ver.
  • 📯 Una forma de comunicarse con los vendedores
  • 💰 Un sistema de pago para que puedas cambiar dinero una vez que hayas encontrado tu coche
  • 💳 Alguna capacidad de obtener un reembolso si el coche resulta ser un fracaso
  • 👨⚖️ También tendrás que registrar la bolsa de propiedad del coche ante las autoridades.

Cada uno de estos puntos requiere que usted confíe en el sitio o servicio al que accede. La mayoría de las veces, cada parte de este proceso está controlada por una empresa o persona diferente.

No haría falta mucho para que una persona u organización furtiva cambiara algo de lo anterior, haciendo que todo el proceso fuera una mierda.

Un contrato inteligente elimina la necesidad de confiar en tantas personas en el proceso de compra de algo.

¿Por qué? Los contratos inteligentes son:

  • 🔒 Seguros: utilizan la criptografía para evitar que las personas cambien los registros.
  • 🔍 Transparente: todo el mundo puede ver en la blockchain qué es el contrato inteligente y para qué sirve.
  • 🙏 Libre para terceros: los contratos inteligentes no necesitan un intermediario para ser verificados. La cadena de bloques lo hace por ti.
  • 🤖 Autónomos: funcionan automáticamente, por lo que no hay que esperar a que alguien pulse un botón.
  • Precisión: como el contrato inteligente está escrito en código, no depende de las zonas grises de un idioma y del significado de las palabras.

Si ocurre, hazlo

En el corazón de un contrato inteligente suele haber un mecanismo que dice (en código informático) «si sucede, entonces hazlo».

Estos ya existen hoy en día. Supongamos que quiere pagar algo con una tarjeta de débito o crédito. El programa informático con el que funciona su banco utilizará el «si sucede, entonces hazlo» de la siguiente manera:

  • 💸 Si el importe de la cuenta bancaria es superior al solicitado, libere los fondos.
  • 🙅 💵Si el importe de la cuenta bancaria es inferior al solicitado, no libere los fondos.

La diferencia con los contratos inteligentes es que en lugar de que un banco (o un tercero) sea el controlador de esta decisión, ésta recae en la blockchain.

Así, tomando el ejemplo anterior y aplicándolo a un contrato inteligente construido sobre una blockchain, se verá lo siguiente:

  • 💸Si el importe del monedero digital es mayor y no se ha gastado ya, libera los fondos.
  • 🙅♀️ 💵Si el importe del monedero digital es menor o ya se ha gastado, no liberes los fondos.

Lo interesante del contrato inteligente es que cualquiera puede hacer un trato con cualquier otra persona, con el blockchain haciendo un seguimiento de todo.

Dentro de los contratos inteligentes

Al igual que los contratos regulares, los contratos inteligentes están diseñados para hacer cumplir los términos de un acuerdo, ya sea un intercambio de criptomonedas, derechos tokenizados, prueba de identidad o prácticamente cualquier otra cosa.

Los contratos inteligentes se ejecutarán automáticamente cuando se cumplan las condiciones predefinidas. El funcionamiento de un contrato inteligente puede describirse brevemente en tres términos principales:

  • 🤝 Interconectividad: cada contrato inteligente suele tener un conjunto limitado de funciones. Se pueden configurar múltiples contratos inteligentes para que se conecten entre sí y formen arreglos más complejos llamados aplicaciones descentralizadas (dapps).
  • 💡 Objetos: son los firmantes que interactúan con el contrato inteligente y el o los sujetos que son modificados por el contrato inteligente en base a condiciones predefinidas o recién presentadas.
  • 🌍 Entorno: los contratos inteligentes dependen de un entorno criptográfico subyacente. Esto garantiza que puedan operar con seguridad y que los datos sobre los que actúan sean inmutables y generalmente transparentes.

En la mayoría de las cadenas de bloques, el código subyacente a los contratos inteligentes es inmutable, aunque muchas cadenas de bloques también admiten contratos inteligentes actualizables.

¿Quién creó los contratos inteligentes?

Al igual que la tecnología blockchain utilizada para impulsar la mayoría de las criptomonedas, los contratos inteligentes se derivaron de tecnologías anteriores que no estaban del todo completas. En el caso de los contratos inteligentes, se derivaron de programas anteriores de ejecución de instrucciones electrónicas que utilizaban instrucciones if/else otra lógica condicional para producir automáticamente un resultado basado en la información que se le presentaba.

El propio término «contrato inteligente» se acuñó en la década de 1990 en un artículo académico creado por Nick Szabo, un destacado informático y criptógrafo que también fue responsable del desarrollo de uno de los primeros precursores de Bitcoin, conocido como Bit Gold. Szabo describió por primera vez los contratos inteligentes para una variedad de propósitos básicos como la reducción del fraude y el cumplimiento de los acuerdos contractuales, pero más tarde explicó los casos de uso potencial de la tecnología para el dinero digital, la propiedad inteligente y más en un documento de 1996.

Ethereum ha implementado un lenguaje Turing completo en su blockchain, permitiendo una lógica compleja y sofisticada en sus contratos inteligentes.

¿Cómo utilizan las dapps los contratos inteligentes?

Las Dapps, o aplicaciones descentralizadas, pueden ser consideradas como un conjunto de contratos inteligentes vinculados.

Un mismo contrato inteligente sólo puede utilizarse para un tipo de transacción. Una dapp, sin embargo, puede agregar múltiples contratos inteligentes para hacer cosas más sofisticadas.

Una dapp también puede poner una interfaz fácil de usar encima de los contratos, tal y como hacen las apps hoy en día.

Algunas dapps destacadas

  • 📉 Augur – Una herramienta que permite a cualquier persona calcular sus ingresos
  • 🏦 MakerDAO – Una aplicación de finanzas descentralizadas (DeFi) que permite a los usuarios comprar y emprender criptomonedas sin necesidad de un intermediario.
  • 🦄 Uniswap – Un intercambio basado en Ethereum que permite a cualquier persona intercambiar monedas ERC20.
  • 🐱 CryptoKitties – Criptomonedas únicas basadas en NFT que pueden ser «elevadas» con la ayuda de contratos inteligentes.
  • 👛 Argent – un portal de Ethereum que utiliza contratos inteligentes para abstraer conceptos como las direcciones y las claves privadas.

¿Quién utiliza los contratos inteligentes?

Los contratos inteligentes son una tecnología relativamente nueva, pero ya han sido ampliamente implementados, especialmente entre los proyectos de criptografía pura.

Los contratos inteligentes están en el centro de toda la revolución de las finanzas descentralizadas (DeFi) y se utilizan para impulsar protocolos DeFi populares como Compound, Aave, Uniswap y cientos de otros.

Pero también han sido adoptados por muchas empresas, e incluso algunos gobiernos han comenzado a experimentar con contratos inteligentes. Algunos de los ejemplos más destacados son:

🎮 Ubisoft: el gigante de los videojuegos Ubisoft ha adoptado ampliamente blockchain; entre sus muchas iniciativas de blockchain, ha ideado contratos inteligentes especialmente diseñados que permiten a los usuarios poseer, transferir y reclamar tokens raros no fungibles (NFT) basados en su popular franquicia de juegos Rabbids.
🏦 ING: El banco holandés ING cocreó Fnality, un sistema de liquidación de transacciones basado en blockchain que utiliza contratos inteligentes. También participa en otras iniciativas de cadenas de bloques.
🇸🇪 El gobierno sueco: el gobierno sueco ha estado probando un registro de tierras basado en blockchain para demostrar la propiedad de los terrenos, que se basa en contratos inteligentes.

Los contratos inteligentes no siempre son perfectos

Aunque los contratos inteligentes se consideran generalmente una forma «sin confianza» de aplicar acuerdos y lógica, no están exentos de problemas.

Por un lado, los contratos inteligentes son inmutables en muchas blockchains. Esto significa que, una vez lanzados, no pueden modificarse ni actualizarse, lo que puede tener consecuencias desastrosas si hay problemas subyacentes en el código. El mejor ejemplo es el hackeo del DAO de Ethereum en 2016, en el que un hacker desconocido desvió millones de ether (ETH) aprovechando un fallo en la función de división del DAO.

También se pueden explotar vectores de ataque desconocidos y nuevos, que suelen acabar con la pérdida de dinero de los inversores. Esto ocurrió en septiembre de 2020, con el colapso de la versión de prueba de Eminence, un proyecto de Andre Cronje de Yearn Finance. Fue explotada por 15 millones de dólares por un hacker desconocido después de que un gran número de inversores pusieran su dinero en ella.

Del mismo modo, un solo código incorrecto puede hacer que el contrato inteligente sea efectivamente inútil. Esto se vio con el colapso en agosto de 2020 del proyecto de cultivo de rendimiento de DeFi conocido como YAM, que utilizaba contratos inteligentes no auditados y se vio frustrado por un error crítico que inutilizó su función de gobierno.

Auditoría de contratos inteligentes

Aunque los contratos inteligentes están asegurados por su tecnología de cadena de bloques subyacente, también deben estar asegurados por su diseño, ya que ciertas características o errores en su código pueden ser explotados.

Esto ha sucedido varias veces en el pasado y sigue siendo uno de los mayores retos para una adopción más amplia. En total, cientos de millones de dólares en activos han sido drenados de contratos inteligentes no seguros, incluyendo el mencionado hackeo de Eminence y un hackeo de abril 2020 que robó 25 millones de dólares de dForce.

Un informe de noviembre de 2020 de la firma de investigación de blockchain CipherTrace encontró que alrededor de 10 millones de dólares al mes se drenan sólo de los proyectos DeFi.

Para ayudar a minimizar este riesgo, varias empresas de desarrollo y seguridad de terceros, como Mythx y ConsenSys Diligence (ConsenSys financia un Decrypt editorialmente independiente), ofrecen ahora servicios de auditoría de contratos inteligentes. Se trata de examinar el código del contrato inteligente para identificar las vulnerabilidades, que pueden ser parcheadas. Esto suele ocurrir antes de que un contrato inteligente se haga público.

Las dapps más populares a menudo publican su auditoría de contratos inteligentes en el pie de página de su sitio web, dando confianza a los usuarios que no tienen el tiempo o la experiencia para comprobar su código por sí mismos.

Las 10 principales plataformas de contratos inteligentes por capitalización de mercado

Las plataformas de contratos inteligentes se han convertido en uno de los sectores más importantes de la criptoeconomía. De los 10 principales criptoactivos por capitalización de mercado (según los datos de Messari), tres son plataformas de contratos inteligentes, y uno de ellos -Ethereum- está justo detrás del propio Bitcoin.

Entre ellas, las 10 principales plataformas de contratos inteligentes tienen una capitalización de mercado combinada de más de 176.000 millones de dólares en el momento de escribir este artículo. Lo son:

  1. Ethereum: Ethereum está diseñado para funcionar como un «ordenador mundial» descentralizado que puede utilizarse como plataforma en la que pueden ejecutarse dapps.
  2. Cardano: Cardano es un proyecto público de blockchain con código abierto. Su ventaja es que afirma ser la primera cadena de bloques revisada por pares del mundo, con una red de académicos y científicos que verifican sus protocolos antes de publicarlos.
  3. Polkadot: Creado por el cofundador de Ethereum, Gavin Wood, Polkadot es una «red multicadena» diseñada para unir la cadena de bloques.
  4. EOS: Dirigido a usuarios empresariales, EOS está diseñado para resolver problemas comunes relacionados con la cadena de bloques, como la velocidad y la escalabilidad.
  5. TRON: Una «máquina virtual descentralizada», Tron fue concebida originalmente como una plataforma de medios sociales y de entretenimiento, y ahora tiene el elevado objetivo de apoyar una Internet descentralizada.
  6. NEM: abreviatura de New Economy Movement (Movimiento de la Nueva Economía), la plataforma NEM está diseñada para ofrecer a las empresas una forma más eficiente de verificar y mover los activos de la cadena de bloques.
  7. Tezos: El competidor de Ethereum, Tezos, fue diseñado desde el principio como una blockchain de prueba de apuestas, con gobierno de blockchain; los propietarios de las monedas pueden votar sobre las propuestas para cambiar el funcionamiento de la blockchain de Tezos.
  8. VeChain: VeChain está diseñado para mejorar y simplificar la gestión de la cadena de suministro, ayudando a las empresas a eliminar el fraude en el proceso de fabricación y entrega.
  9. NEO: A menudo apodado el «Ethereum chino», NEO se diferencia de Ethereum en que no tiene tasas de transacción; también es más rápido, ya que admite unas 10.000 transacciones por segundo.
  10. Cosmos: Cosmos es una «Internet de Blockchains», una red de redes de blockchain diseñada para comunicarse sin problemas entre sí utilizando el protocolo de comunicación Inter-Blockchain.

El futuro de los contratos inteligentes

Hoy en día, la mayoría de las cadenas de bloques tienen capacidades de contratos inteligentes, con comunidades activas de desarrolladores que crean dapps utilizando contratos inteligentes en cadenas de bloques como Cosmos, NEO e Hyperledger. El alcance de las capacidades de los contratos inteligentes puede ir desde algo muy sencillo en algo como Bitcoin o Litecoin, hasta algo más avanzado en blockchains con dapp como Ethereum, Tron y Polkadot.

Todavía estamos en los primeros tiempos del uso de contratos inteligentes y dapps. Pero ya hay empresas e incluso gobiernos que experimentan con su potencial. Ahora se utilizan para una amplia gama de tareas, como las identidades digitales, la gestión de la cadena de suministro, los seguros, el almacenamiento de datos y mucho más.

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